George Bruce Halsted por el Prof. Dr. D. Angel Ferrández Izquierdo, académico de número

El matemático George B. Halsted (Newark, 23/11/1853-New York, 16/03/1922) fue el primer estudiante de doctorado de J. J. Sylvester, en la Universidad Johns Hopkins, donde defendió su tesis Bases para una Lógica Dual en 1879 y, con muy buenas referencias por parte de Sylvester, realizó una estancia postdoctoral en Berlín bajo la supervisión de Borchardt. Regresó a la Universidad de Princeton, primero como tutor, hasta 1881, y luego, durante tres años, como instructor de postgrado de matemáticas, donde comenzó a destacar por su entusiasmo en difundir las geometrías no euclídeas.

En 1884 aceptó una cátedra en el Departamento de Matemática Pura y Aplicada de la Universidad de Texas, en Austin, donde enseñó durante diecinueve años, influyendo en un considerable número de estudiantes que desempeñarían un papel importante en el desarrollo de las matemáticas estadounidenses, tales como L. E. Dickson y Robert Moore. Sus métodos de enseñanza siempre se dirigieron a los estudiantes que aprenden mediante la investigación guiada. Sus discípulos lo calificaron como algo excéntrico, pero siempre inspirador. Uno de sus principales propósitos era desafiar lo que él consideraba las nociones mal fundadas que dominaban la enseñanza de la geometría. Solía contar con un estudiante que daba una definición común, pero no satisfactoria matemáticamente, para criticarla como punto de partida para una discusión sobre los fundamentos de la geometría. Su método de enseñanza seguramente inspiró el método de enseñanza Moore que su alumno Robert Moore desarrolló más tarde con gran éxito.

Sus principales intereses eran los fundamentos de la geometría y su especial aportación fue la introducción de la geometría no euclídea en los Estados Unidos, a través de su propia investigación y escritos. Comentó los trabajos de Lobachevsky, Bolyai y Poincaré, y tradujo sus obras al inglés. Escribió las biografías de Lambert, Farkas Bolyai, Lobachevsky, De Morgan, Sylvester, Chebyshev, Cayley y Klein. Su trabajo sobre los fundamentos de la geometría lo llevó a publicar Demostración del teorema de Descartes y el teorema de Euler en Annals of Mathematics en 1885 y, en la misma revista, las Klein’s Evanston Lectures en 1893.

Su carrera docente acabó en el Colegio de Educación del Estado de Colorado, Greeley, en 1906 (hoy University of Northern Colorado). Tras su retiro en Greeley, Halsted escribió amargamente: “Estoy trabajando como electricista, ya que no puedo cultivar en terrenos baldíos”. Sin embargo, su jubilación no fue completa, pues su traducción anotada de Euclides vindicatus, de Saccheri, se publicó en 1920, y en el momento de su muerte estaba traduciendo la Lógica demostrativa, también de Saccheri, de lo que él creía que era la única copia existente.